Descendientes de los Dinosaurios

Historia evolutiva
Las Aves descienden directamente
de los Dinosaurios saurisquios
            Los primeros fósiles identificados como aves vinculan su ascendencia a los reptiles. El primer fósil de ave que se conoce es Archaeopteryx, que tiene un tamaño parecido al de una paloma pequeña. Se han encontrado seis especimenes completos o parciales en los estratos de roca caliza de Solnhofen, en Alemania, y todos proceden del período Jurásico. Esta especie posee una mezcla de las características anatómicas de los dinosaurios y de las aves, si no se hubieran mostrado huellas de plumas, los fósiles podrían haberse identificado como unos dinosaurios algo peculiares de pequeño tamaño. Algunos tenían dientes, las plumas evolucionaron a partir de las escamas reptilianas; pero no se tienen las pruebas fósiles para conocer el modo de transición de una estructura a la otra, algunos rasgos del esqueleto de algunos dinosaurios son típicos de las aves actuales y no reptilianos.


Ejemplares distintos de Mononychus

            Se pensó que los huesos fósiles encontrados en Texas, EE.UU., pertenecían a una especie de ave más antigua que Archaeopteryx, que vivió hace 150 millones de años. La aparente ausencia de huellas de plumas suscitó dudas entre los expertos respecto a si el animal descubierto en Texas era, en realidad, un ave.


Los Dinosaurios, antecesores de las Aves

            Se conocen varios intermediarios entre los fósiles de las aves más antiguas y los actuales. En Cuenca(España) se encontraron unos fósiles de  "Iberomesornis romerali", con los huesos de los hombros y la cola iguales a los de las aves, pero con la pelvis y las extremidades posteriores primitivos.


Fósil de Ave primitiva (Se observan plumas)

            Los siguientes fósiles que se encontraron se fecharon con una antigüedad de 88 millones de años. Estos eran verdaderas aves con un esqueleto que se diferenciaba muy poco del de las actuales. Algunos todavía tenían dientes y colas más largas, la mayoría de estos fósiles corresponden a aves acuáticas.
En este grupo se incluye un pájaro buceador parecido a un colimbo gigante y una especie que parece haber tenido hábitos parecidos a la golondrina de mar actual.


Los pollos más antiguos

            Ciertos fósiles del final del periodo cretácico, se parecen lo suficiente a algunas aves acuáticas actuales como para clasificarlos juntos; pero las semejanzas son sólo superficiales. Las aves evolucionaron de forma más rápida y variada durante le período terciario. A finales de éste se habían originado todos los grupos de aves actuales, mientras que algunas líneas se habían extinguido sin dejar descendencia.

            El periodo cuaternario se divide en dos épocas: el Pleistoceno y el Holoceno. La mayoría de las especies de aves actuales, u otras muy parecidas, evolucionaron durante el Pleistoceno. Algunas desaparecieron por completo, debido posiblemente a las rigurosas fluctuaciones climáticas originadas por el avance y el retroceso de los grandes glaciares que dieron a  la época del pleistoceno el nombre de periodo glaciales.

            La extinción es un proceso natural de la evolución, algunas especies se han extinguido a partir de la aparición de la especie humana. De las especies que han quedado la mayoría han sido exterminadas. Desde la segunda mitad del siglo XX, la deforestación de bosques, el drenaje de pantanos y marismas y la destrucción de otros hábitat han sido tan frecuentes que resulta imposible calcular cuántas especies de aves se han perdido.

Ejemplo de uno de los descendientes
de los Dinosaurios

            El Archaeopteryx uno de los primeras aves conocida, cuyos restos fueron encontrados el siglo pasado sobre piedra caliza en Solnhofen, Baviera, Alemania. El Archaeopteryx tenía unas alas muy desarrolladas y es probable que volara. Su tamaño parece haber oscilado entre el de una paloma y un cuervo pequeño. En muchos aspectos se parecía a un dinosaurio: tenía dientes, extremidades posteriores bien desarrolladas y una cola larga. Pero a diferencia de éstos, desde cada vértebra se extendían cañones de plumas que cubrían el cuerpo entero. El Archaeopteryx es un organismo sorprendente, intermedio entre los pájaros actuales y los pequeños dinosaurios carnívoros (comedores de carne) del mesozoico y unos de los mejores ejemplos de la evolución. Vivió durante el periodo jurásico superior, desde hace 163 millones de años hasta hace 144 millones de años.


Colección de fósiles de Aves del Mesozoico