Los Reptiles

Los antecesores de los Reptiles:
Los Anfibios

            Las actuales salamandras, ranas y tritones  son  los supervivientes de los  primeros peces –anfibio, que se aventuraron a colonizar la tierra, aunque no lo lograron plenamente. El nombre que define su grupo “anfibios”significa, etimológicamente DOBLE-VIDA , y define con exactitud la cualidad esencial de estos animales, en alusión a su capacidad para vivir en dos mundos: el acuático, en el que habitaban sus antepasados los peces , y el terrestre , que heredaron  sus sucesores, los reptiles.
            Nada más salir del huevo, las larvas de los  anfibios  ya están adaptadas para vivir en el agua, merced a sus branquias y a la cola que les sirve para nadar. No  obstante , a medida que crecen, cambian su morfología y sustituyen sus branquias por pulmones, a la vez que desarrollan unas robustas extremidades que les  permiten caminar por tierra firme.
            Existen varias razones para creer que los anfibios fósiles de la era  Paleozoica atravesaban una fase similar a la de los actuales anfibios, de desarrollo larvario, pues una serie de formas progresivamente  más grandes, que los vinculan con un adulto sin rastro de branquias.


Eryops
El Eryops fue un anfibio que vivió durante el pérmico (hace unos 250 millones de años). Estaba bien adaptado a los ambientes terrestres y acuáticos. Sus dientes afilados indican que era un carnívoro, semejante a un aligátor tanto en su apariencia como en sus hábitos. Tenía una estructura corporal fuerte y pesada, llegando a medir unos 2 metros. Parece ser que vivía la mayor parte de su vida en el medio terrestre, en lo que hoy son los estados de Oklahoma, Nuevo México y Texas (EEUU).

            Si bien  uno de los rasgos más evidentes de los anfibios hoy existentes es la humedad de su piel, ésta es, en realidad  , una de las características que más los diferencia de sus antecesores paleozoicos.
            La mayor parte de los anfibios actuales completan su respiración pulmonar con la respiración cutánea a través de su húmeda piel. Sin embargo, esta característica limita su tamaño  y su forma de vida.
            En cambio en , la era paleozoica numerosos anfibios tenían el cuerpo revestido de escamas o corazas y muchos de ellos alcanzaron un tamaño gigante. Esto indica que los primeros seres semiterrestres aún no habían desarrollado el sistema respiratorio a través de la piel, que poseen sus descendientes  vivos, por lo que ésta debía ser impermeable, escamosa, con probablilidad  que fueran animales lentos y voluminosos.
            Los paleontólogos afirman que los anfibios  deben de haber evolucionado a partir de uno de los dos grupos de peces con aletas carnosas, que  aparecieron a finales del Silúrico: los peces pulmonados conocidos  como Dipnoos,  o los extintos Ripidistios, constituyen una estructura que fácilmente podría haber  evolucionado hasta convertirse en las extremidades de un anfibio primitivo. Aunque existen algunas discrepancias, la mayoría de los paleontólogos considera que los anfibios evolucionaron a partir de los peces Crosopterigios, y se basan en la notable similitud de los huesos del cráneo y de las aletas de estos peces, con los primeros.


Diferentes Anfibios primitivos

         Con obligación de abandonar el agua

Sea cual fuere el grupo a partir del que evolucionaron los anfibios, por
algún motivo, se vieron obligados a abandonar las aguas para adentrarse
en tierra firme y hacer frente al riesgo de deshidratación.
Primeramente, se estimo que este cambio evolutivo había tenido lugar
en un ambiente expuesto a sequías estacionales. En esas condiciones un
pez  que pudiera abandonar el río o la charca a punto de secarse y
lograra desplazarse a la tierra en busca de estanques que mantuviese
algo de agua tendría grandes ventajas para sobrevivir .

                            
                                  Anfibios primitivos                          Pelicosaurios (Reptil) antecesores de los mamíferos

Sin embargo, la teoría más reciente apunta a que su abandono del
mundo acuático se debió a la presión ejercida por los predadores
de las aguas, que empujaron a los peces más débiles a las orillas.
Es probable que éstos, provistos de robustas aletas carnosas y de pulmones,
salieran fuera del agua y se desplazaran por la orilla para huir de sus
perseguidores, los peces de mayor tamaño. Una vez en tierra, se alimentaron
de los abundantes insectos, caracoles y gusanos que vivían entre el barro
y la húmeda vegetación de la orilla.
Los anfibios del paleozoico, todos ellos extinguidos hace 200 millones de años,
se dividen en dos grupos principales: los Laberintodos –son los mas grandes
y están divididos a su vez, en Temnospóndilos y antracosaurios-, y los Lepospódilos
-los mas diminutos-.
Los Laberintodóntidos fueron los primeros en visitar la tierra.
 
 

Los Reptiles

            REPTIL, nombre común de los miembros de la clase de vertebrados llamados Reptilia ,que engloba a las serpientes , los lagartos , los cocodrilos, el tuátara y numerosas especies fósiles extintas. Su distribución abarca las regiones templadas y tropicales de todo el mundo¸ dado que son de sangre fría

CARACTERÍSTICAS :
            La mayoría de los reptiles son ovíparos, pero muchas especies de serpientes y lagartos son ovovivíparas. El amnios común a los reptiles ,aves y mamíferos, impide que el huevo se seque, de modo que las primeras fases del ciclo vital de estos animales no tiene que depender del agua .


El gran éxito evolutivo de los Reptiles: El Huevo amniótico

            Es común referirse a los animales de sangre fría, pero esto no es exactamente así ya que algunos de ellos, cuando están activos, pueden  tener una temperatura corporal superior a la de la mayoría de los mamíferos.  Los reptiles regulan su temperatura aprovechando diferentes fuentes de calor externo ,como la luz solar directa , los troncos  y el suelo calentados por el sol .
            El esqueleto de los reptiles  está osificado casi en su totalidad (no es cartilaginoso). Su cráneo está unido a la columna vertebral por un único compilo. Las costillas torácicas están unidas al esternón. Su piel está cubierta de escamas y pueden tener placas óseas debajo de la piel. El corazón de los reptiles está formado por tres cámaras: dos aurículas y un ventrículo.
 
 

¿SANGRE FRÍA O SANGRE CALIENTE?

            ¿Fueron los dinosaurios animales de sangre caliente? Las pruebas son mixtas. Como las aves y los mamíferos, los dinosaurios tenían tasas de crecimiento rápidas. Parece que no se inclinaron sobre el suelo, como la mayoría de los reptiles vivientes, y su postura por lo general erecta implicaba un gasto continuo de energía metabólica. Sus extremidades largas y sus huellas muestran que eran capaces de alcanzar velocidades altas. Tal vez no hubiera un mecanismo único de regulación térmica para todos los dinosaurios. Los mamíferos, tales como murciélagos, gatos, elefantes o ballenas, controlan la temperatura corporal de modo diferente y es posible que los mecanismos de regulación térmica de los dinosaurios fueran también variados.
 
 

Clasificación

            Los primeros reptiles aparecieron durante el alto Carbonífero del periodo Paleozoico. Muchas formas evolucionaron y florecieron durante el Mesozoico, también conocido como era de los reptiles.       Desde entonces han desaparecido la mayoría de las especies de reptiles; sólo 5 de los 23 órdenes que llegaron a existir tienen representantes vivos. A continuación se mencionan los más conocidos.

RINCOCÉFALOS
            Este orden contiene reptiles similares a lagartos, diferenciándose de éstos por características osteológicas. Los rincocéfalos fueron abundantes en el Triásico y el Jurásico, pero hoy están todos extintos, a excepción del tuátara de Nueva Zelanda, que pertenece al género Sphenodon.

ESCAMOSOS
            Este orden constituye el mayor grupo de reptiles vivientes, con unas 5.000 especies de lagartos y serpientes. Contiene también ciertas formas extintas, llamadas Fitonomorfos, que tenían un cuerpo similar al de las serpientes y patas similares a las de los lagartos.

QUELÓNIDOS
            Este orden, también llamado Testudinios, se había diferenciado ya de los demás reptiles en el triásico, y en nuestros días comprende a las tortugas marinas y las tortugas terrestres. Las especies de este orden son únicas, en el sentido de que tienen costillas planas sobre las que descansa el caparazón, o escamas córneas o correosas; dado que esta coraza ósea hace que las paredes del cuerpo sean rígidas, los animales tienen que respirar utilizando un proceso similar a la deglución, en vez de recurrir a los músculos de la pared del cuerpo.

CROCODILIOS
            Los crocodilios aparecieron a finales del Triásico y son los parientes vivos más próximos de los dinosaurios y las aves. Su corazón está casi totalmente dividido en cuatro cámaras; el cerebro muestra un mayor grado de desarrollo y la musculatura del abdomen está tan desarrollada que se asemeja a la molleja de un ave.

ICTIOSAURIOS
            Todos los miembros de este orden están extintos. El orden comprendía grandes reptiles marinos que tenían un cuerpo similar al de los peces y extremidades en forma de pala o remo. Las especie del género típico, Ichthyosaurus, alcanzaban longitudes superiores a los 4 metros.

SAUROPTERIGIOS
            Este orden de animales extintos englobaba individuos acuáticos de cuello largo con grandes cuerpos y extremidades adaptadas para deslizarse a través del agua.

SAURISQUIOS Y ORNITISQUIOS
            Los dinosaurios más conocidos pertenecían a estos órdenes de reptiles de cuello y cola largos que aparecen por primera vez en los estratos correspondientes al Triásico. Llegaron a ser comunes en tiempos posteriores hasta el final del Mesozoico, cuando se extinguieron (a excepción de las aves).


Dinosaurios

PTEROSAURIOS
            Grupo de reptiles voladores extintos emparentados con los dinosaurios.


Quetzalcoatlus (Pterosaurio)

TERÁPSIDOS
            Aunque comúnmente se dice que son "reptiles similares a los mamíferos", este grupo no estaba compuesto por reptiles, sino por antecesores de los mamíferos, que se diferenciaron de la clase Reptiles hacia finales del Carbonífero.